SpaceX remporte un contrat pour le lancement d’une petite mission d’astrophysique de la NASA

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CAMBRIDGE, Massachusetts – La NASA a attribué un contrat de lancement à SpaceX le 8 juillet pour le lancement d’une petite mission d’astrophysique, la société proposant un Falcon 9 à un prix inférieur à celui d’une fusée beaucoup plus petite.

La NASA a annoncé avoir choisi SpaceX pour le lancement de la mission IXPE (Imaging X-Ray Polarimetry Explorer) sur un Falcon 9 en avril 2021 à partir du complexe de lancement 39A du Kennedy Space Center. La NASA a déclaré que le coût total pour le lancement de l’agence s’élevait à 50,3 millions de dollars, ce qui inclut le lancement lui-même et d’autres coûts «liés à la mission».

Ce coût est nettement inférieur à un contrat attribué par la NASA à SpaceX le 11 avril pour le lancement de la mission DART (Double Asteroid Redirection Test) en juin 2021 à partir de la base aérienne Vandenberg en Californie. La NASA a estimé les coûts de lancement de DART à 69 millions de dollars.

Un facteur de réduction des coûts est l’utilisation d’un rehausseur de premier étage précédemment utilisé. La porte-parole de l’Agence, Tracy Young, a déclaré le 8 juillet que le IXPE de lancement du Falcon 9 aurait une première étape réutilisée.

«SpaceX est honoré que la NASA continue de faire confiance à ses lanceurs éprouvés pour acheminer d’importantes charges scientifiques utiles en orbite», a déclaré Gwynne Shotwell, président et chef de l’exploitation de SpaceX, dans un communiqué. Elle a souligné que IXPE était la sixième mission de la société à remporter un contrat de lancement dans le cadre du programme de services de lancement de la NASA, qui gère les missions par satellite.

La NASA n’a pas précisé si IXPE partagerait le lancement avec un ou plusieurs autres clients. L’agence avait précédemment déclaré que le lancement de DART serait une mission spécifique. La NASA pourrait toutefois ajouter ses propres charges utiles secondaires smallsat au lancement en cas de surcapacité.

Il est peu probable que IXPE va utiliser la pleine puissance de la charge utile des Falcon 9. La sonde a une masse de 292 kg, selon une fiche d’information de la mission . Le Falcon 9 peut placer jusqu’à 22 800 kilogrammes sur une orbite terrestre basse, bien que ces performances soient quelque peu réduites pour atteindre l’inclinaison de l’orbite du IXPE à zéro degré, à une altitude de 540 kilomètres.

Dans cette fiche d’information, ainsi que dans d’autres documents sur IXPE, les responsables de la mission avaient décrit l’utilisation de la fusée Pegasus XL pour le lancement du vaisseau spatial. En quittant l’atoll de Kwajalein dans le Pacifique, le Pegasus XL aurait eu la performance de placer IXPE sur l’orbite souhaitée.

Mais contre-intuitivement, l’utilisation du Pegasus aurait probablement coûté plus cher que le Falcon 9 beaucoup plus grand, ce qui reflète les prix en baisse de SpaceX pour ce véhicule alors qu’il réutilise le premier étage de la fusée. Le dernier contrat Pegasus XL de la NASA, attribué en novembre 2014 à la mission ICON (Ionospheric Connection Explorer), avait un coût total de 56,4 millions de dollars. Il est peu probable que ce chiffre ait considérablement diminué au cours des cinq dernières années, en particulier en raison du faible taux de vol du véhicule. Le Pegasus a été lancé pour la dernière fois en décembre 2016 et n’a volé que trois fois au cours de la dernière décennie.

La NASA a sélectionné IXPE en janvier 2017 dans le cadre de son programme de missions pour petits astronomes en astrophysique. Le satellite mesurera la polarisation des rayons X de différentes sources, des pulsars aux noyaux actifs de la galaxie. Le coût total de la mission, lancement et opérations comprises, s’élève à 188 millions de dollars.

Les petites missions scientifiques en astrophysique, en sciences de la Terre et en héliophysique avaient été les principaux clients du Pegasus XL. Cette source d’affaires pour la vénérable fusée pourrait toutefois être mise en péril par la décision de la NASA de lancer un IXPE sur le Falcon 9, ainsi que par l’émergence de petits lanceurs à faible coût susceptibles de demander la certification du programme de services de lancement de la NASA dans les prochains mois. futur.

La seule mission figurant sur le manifeste du Pegasus XL est la mission ICON, qui a subi de nombreux retards en raison de problèmes techniques liés à la fusée. La NASA n’a pas encore annoncé de nouvelle date de lancement pour ICON.


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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