Un rapport plaide en faveur d’un télescope de suivi d’astéroïdes basé dans l’espace

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WASHINGTON – Le mois dernier, un rapport a renforcé les efforts de scientifiques cherchant une mission dédiée à la recherche d’objets proches de la Terre, bien que la NASA ne se soit pas encore engagée à financer cette mission.

Le rapport du 19 juin d’un comité des académies nationales concluait qu’un télescope infrarouge spatial était le meilleur moyen d’atteindre l’objectif fixé par le Congrès il y a plus de dix ans d’identifier tous les objets potentiellement dangereux à proximité de la Terre à une distance d’au moins 140 mètres. diamètre.

«Après avoir entendu des représentants de différentes organisations, y compris des personnes qui avaient cherché à élaborer des propositions alternatives pour les systèmes de détection d’objets géothermiques au sol et dans l’espace, le comité a conclu qu’un télescope infrarouge thermique basé dans l’espace conçu pour découvrir les objets géocroiseurs est le moyen le plus efficace. possibilité de satisfaire aux exigences relatives à la complétude et à la taille de la George E. Brown Act en temps voulu (c’est-à-dire environ 10 ans) », indique le rapport. La loi George E. Brown est un article de la loi d’autorisation de 2005 de la NASA qui prévoyait que la NASA détecte au moins 90% des NEO d’au moins 140 mètres d’ici fin 2020.

Il a longtemps été clair pour les scientifiques planétaires et pour la NASA que respecter le délai n’était pas réalisable en raison d’un manque de ressources. « Bien que le Congrès ait accusé la NASA de détecter les NEO et de caractériser les menaces, il n’a pas fourni de financement spécifique pour lui permettre de mener à bien cette tâche », a conclu le rapport.

Pendant de nombreuses années, certains membres de la NASA ont mis au point un concept appelé NEOCam, un télescope spatial dédié à la recherche infrarouge des objets géocroiseurs. Le rapport approuve effectivement ce concept de mission, concluant que des solutions de rechange telles que les télescopes au sol ou les réseaux de petits satellites ne sont pas «compétitifs par rapport aux télescopes spatiaux thermiques infrarouges en termes de capacités de détection ou de coûts».

Les défenseurs de NEOCam espèrent que le rapport pourra aider à justifier le financement de la mission, probablement en dehors des programmes de science planétaire existants. NEOCam était l’un des cinq finalistes de la dernière compétition pour les missions de classe Découverte. La NASA a finalement sélectionné en janvier 2017 deux autres missions sur les astéroïdes, Lucy et Psyche, mais a fourni un financement «étendu de la phase A» pour poursuivre les travaux sur les détecteurs infrarouges que NEOCam utiliserait.

Le rapport concluait que les missions de défense planétaire telles que NEOCam ne devraient pas être en concurrence avec les autres missions de science planétaire du programme Discovery, en partie parce que la défense planétaire n’était pas mentionnée dans la dernière enquête décennale sur le terrain. « En conséquence, il existe un parti pris contre la sélection de missions axées sur la défense planétaire dans ce programme », indique le rapport.

Le Groupe d’évaluation des petits organismes (SBAG), un groupe consultatif qui couvre à la fois les activités de science et de défense planétaires, a soulevé la question lors de sa dernière réunion le 24 juin à College Park, dans le Maryland. Dans les conclusions qu’il avait approuvées lors de sa précédente réunion en janvier, le groupe a exprimé son soutien à NEOCam et s’est dit préoccupé par le fait que « la mission complète de NEOCam n’a pas encore reçu de financement pour entrer dans la phase B avec un lancement dans plusieurs années ».

«La NASA convient qu’une étude NEO par infrarouge dans l’espace est le système le plus apte à atteindre l’objectif du congrès George E. Brown en une période raisonnable de 10 ans», a répondu Lindley Johnson, officier de la défense planétaire de la NASA, lors de la réunion du SBAG. « Cependant, le programme de défense planétaire ne dispose pas actuellement d’un budget suffisant pour poursuivre la mission dans son intégralité pour le moment. »

«Nous continuons d’investir dans le développement de technologies pour une étude infrarouge spatiale, mais le niveau est plutôt bas», a déclaré Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA, lors de la réunion du SBAG.

Elle a toutefois ajouté que le programme de défense planétaire de la NASA, dont le budget a augmenté ces dernières années pour atteindre 150 millions de dollars par an, est destiné à soutenir les missions d’engins spatiaux. Une grande partie de ce financement actuel va à la sonde DART (Double Asteroid Redirect Test), qui volera vers l’astéroïde Didymos et entrera en collision avec sa petite lune pour tester des techniques permettant de dévier les astéroïdes dangereux. Le financement de DART diminuera après cette année à l’approche de son lancement en 2021, créant ainsi un coin pouvant être utilisé pour d’autres missions telles que NEOCam.

« Dans la ligne budgétaire de la défense planétaire, il est prévu de mener une série de missions, DART étant la première », a-t-elle déclaré. NEOCam, a-t-elle ajouté, pourrait être la prochaine. « Nous n’y sommes pas encore engagés, mais nous essayons de travailler sur ce point. »

Lors de la réunion du SBAG, Johnson a déclaré que son bureau prévoyait d’élaborer une « feuille de route » pour les activités de l’agence en matière de défense planétaire, couvrant la période allant de 2023 à 2032. Cela inclurait la planification de futures missions incluant non seulement NEOCam, mais Apophis lors de sa mission autour de l’astéroïde lors de son survol très rapproché de la Terre en 2029. Les travaux de la feuille de route débuteront avant la fin de cette année et s’achèveront d’ici la fin de l’exercice financier 2020.

Cette feuille de route soutiendrait également l’inclusion de la défense planétaire dans la prochaine enquête décennale sur les sciences planétaires, qui devrait commencer l’année prochaine. Johnson et Glaze ont tous deux déclaré qu’ils incluaient l’inclusion de la défense planétaire dans la prochaine décennie. «J’ai le fort sentiment que la défense planétaire devrait faire partie de notre étude décennale», a déclaré Glaze. « Nous avons l’expertise scientifique, nous avons l’expertise technique, il appartient donc clairement à la science planétaire. »


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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