La mission de Psyché efface l’examen

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WASHINGTON – Une mission de la NASA sur un astéroïde métallique a passé une révision majeure, mais des questions subsistent quant à sa capacité à respecter son budget et son calendrier.

La NASA a annoncé le 11 juin que la mission Psyche avait été autorisée à entamer la phase C de son développement, qui comprend la conception finale du système ainsi que l’assemblage et les essais de l’engin spatial et de ses instruments. La mission avait achevé un examen préliminaire de la conception plus tôt cette année.

«L’équipe de Psyché n’est pas seulement ravie que nous ayons le feu vert pour la phase C, nous sommes surtout prêts», a déclaré Lindy Elkins-Tanton de l’Université d’Arizona, chercheur principal de la mission, dans un communiqué. « Avec le passage à cette nouvelle phase de mission, nous sommes sur le point de révéler les secrets de Psyché, un astéroïde métallique géant et mystérieux, ce qui signifie le monde à nos yeux. »

Psyche, qui fait partie du programme Discovery de la NASA, propose des missions de science planétaire à moindre coût. Son lancement est prévu pour août 2022 sur un véhicule à sélectionner pour voler sur l’astéroïde principal du même nom. Après un survol de Mars en 2023, il atteindra l’astéroïde en janvier 2026. La sonde suivra au moins 21 mois en orbite autour de l’astéroïde, d’un diamètre de plus de 200 km et constitué principalement de fer et de nickel. Les scientifiques ont proposé que l’astéroïde soit le reste du corps d’un corps beaucoup plus grand qui s’est brisé lors de la formation du système solaire.

Bien que les responsables du projet disent que la mission est sur le point d’être lancée, ce n’est pas sans problèmes. Un rapport sur les principaux programmes de la NASA publié par le Government Accountability Office en mai met en lumière plusieurs problèmes techniques et programmatiques liés à Psyché. Cela incluait la crainte que la charge de lancement de l’engin spatial soit supérieure à celle de certains de ses instruments.

La sonde utilise une caméra basée sur celle du rover Curiosity Mars. Bien que l’instrument soit considéré comme un «patrimoine» et ne pose donc pas de problème de développement, le rapport du GAO indique que l’instrument subira des niveaux de choc plus élevés lors du lancement de cette mission en raison de son emplacement sur le vaisseau spatial. « En conséquence, des tests de qualification peuvent être nécessaires pour résoudre le problème technique à un coût et un risque de calendrier accrus », a conclu le GAO.

Un autre instrument, un spectromètre à rayons gamma et à neutrons, devrait également faire face à des charges mécaniques et dynamiques plus importantes pour Psyché par rapport à celles pour lesquelles il avait été préalablement qualifié. «Le projet et ses sous-traitants procèdent actuellement à une analyse de la conception et à la recherche de solutions de montage alternatives, telles qu’une flèche déployable, pour réduire les niveaux de vibration», indique le rapport du GAO.

En plus de ses instruments scientifiques, Psyche propose une démonstration technologique de la NASA appelée Deep Space Optical Communications, démontrant l’utilisation de lasers pour la communication à large bande passante. La Direction des missions de technologie spatiale de la NASA finance actuellement le développement de cette charge utile, mais le GAO a indiqué que sa livraison tardive pourrait constituer une menace pour le calendrier de la mission.

La revue que Psyché vient de terminer, connue officiellement sous le nom de Point de décision clé C, est le point auquel la NASA prend un engagement formel en matière de coûts et de calendrier pour un projet, en utilisant généralement la méthodologie de niveau de confiance conjointe. Cet engagement est généralement pris à un niveau de confiance de 70%, ce qui signifie que le projet estime qu’il y a 70% de chances que la mission soit prête à être lancée au plus tard à la date prévue et sans dépasser le coût prévu.

Bien que l’annonce de l’examen ait confirmé la date de lancement d’août 2022, elle n’a pas mentionné l’engagement de coûts prévu dans un examen du PDK-C. Les porte-parole de la NASA n’ont pas répondu aux questions initialement soumises le 12 juin concernant les coûts prévus de la mission.

Le rapport du GAO incluait une fourchette de coûts allant de 907,3 millions de dollars à 957,3 millions de dollars pour Psyché, tout en notant que les bases de référence des coûts et du calendrier seraient spécifiées lors de la révision du PDK-C. La proposition de budget de la NASA pour l’exercice 2020, publiée en février, incluait la même fourchette de coûts. La NASA a demandé 213,2 millions de dollars à la mission dans son budget de 2020, son année de financement maximale.

Un autre problème pour Psyche est l’accès à la dotation en personnel et à d’autres ressources au Jet Propulsion Laboratory, le centre principal de la mission. La mission pourrait être contrainte de procéder à l’intégration et aux tests hors site, car la mission Europa Clipper, préparée pour un lancement en 2023, prévoit d’utiliser la même salle blanche, mais impose des exigences de propreté plus strictes.

Le rapport du GAO faisait état de «pénuries de personnel» chez JPL, qui ont retardé les travaux d’ingénierie des systèmes et le développement de logiciels pour la mission. «Le projet vise à acquérir un support technique supplémentaire pour l’ingénierie des systèmes et à modifier le calendrier afin de prendre en compte les retards logiciels», indique le rapport.

Psyché n’est pas la seule mission du JPL touchée par des problèmes de personnel. Le manque d’ingénieurs disponibles est l’une des principales raisons pour lesquelles la NASA a repoussé le lancement d’Europa Clipper de 2022 à 2023, un problème évoqué dans un rapport de mission du bureau de l’inspecteur général de la NASA, le 29 mai .

La pénurie de personnel à JPL a été évoquée lors de l’audience du 11 juin du sous-comité de l’espace du Comité scientifique de la Chambre. « Nous sommes en train d’achever l’atterrisseur Mars 2020 et, franchement, les meilleurs talents y travaillent, le repoussant au-delà de la ligne d’arrivée », a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur scientifique adjoint de la NASA. «Certaines des personnes que nous allions affecter à la prochaine mission s’emploient à achever Mars 2020. Cela doit être la plus haute priorité.»

Certains membres de la communauté scientifique se demandent si la NASA n’augmente pas l’effectif d’ingénieurs du JPL pour répondre à la pénurie de missions. Zurbuchen a semblé résister à ces appels lors de l’audience à la Chambre. «Ce que je ne veux pas, c’est augmenter nécessairement la taille du centre», a-t-il déclaré. «Ce que je veux faire, c’est réfléchir à la façon dont nous répartissons le travail et à la manière dont nous organisons les missions stratégiques à l’échelle les unes par rapport aux autres pour nous assurer de ne pas nous marcher sur les pieds.


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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