Pourquoi le secret? Les startups passent des années dans l’ombre

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Les startups de l’industrie spatiale réclamaient l’attention du public. Maintenant, beaucoup passent des années en mode furtif, refusant de divulguer même les grandes lignes de leurs plans.

« Ce n’est pas un phénomène nouveau, mais il semble que de nombreuses entreprises se sont montrées plus actives ces derniers temps », a déclaré Chad Anderson, directeur général de Space Angels, qui soutient les projets spatiaux à un stade précoce.

LinkedIn, par exemple, répertorie 100 employés de Stealth Space Company dans la région de la baie de San Francisco. Site web emploi En effet, les offres d’emploi pour les techniciens, ingénieurs et mécaniciens de l’industrie spatiale furtive sont en effet publiées. En avril, une société furtive était l’une des trois sociétés à se qualifier pour un concours de la US Advanced Defense Research Projects pour effectuer des lancements à partir de différents sites en quelques semaines.

Pourquoi le secret?

«De nouveaux entrants apparaissent tout le temps et, malheureusement, certains copient les modèles commerciaux et les approches des startups plus prestigieuses», a déclaré un entrepreneur dont les activités restent secrètes. Lorsque Skybox Imaging et Planet Labs ont annoncé leur intention de créer de petites constellations de satellites en 2012 et 2013, respectivement, « des dizaines de copies avec peu ou pas de différenciation ont émergé », a déclaré l’entrepreneur. «Heureusement pour Skybox et Planet, ils ont organisé de très nombreuses rondes de financement et ont pu conserver leurs positions de leader.»

Les nouvelles startups pourraient ne pas être aussi chanceuses. Avec la popularité croissante des investissements dans l’industrie spatiale, «certains fondateurs charismatiques sont capables de collecter des dizaines de millions de dollars, même pour poursuivre des missions imaginaires», a déclaré l’entrepreneur. «Bien que le premier moteur présente certains avantages, des tours de financement importants peuvent permettre à des suiveurs rapides, moins créatifs, de réduire l’écart.»

L’approche de démarrage simplifiée exacerbe le risque posé par les imitateurs. Les entrepreneurs qui suivent ce modèle testent les produits ou services sur les premiers clients et pivotent si nécessaire en modifiant leur approche jusqu’au succès. « J’ai vu ce jeu se reproduire à plusieurs reprises où les pivots finissent par être inspirés par d’autres startups », a déclaré l’entrepreneur. « Nous ne voulons pas être ce genre d’inspiration. »

La furtivité peut être un outil utile pour les startups cherchant à perturber l’activité de puissantes entreprises en place disposant de capacités techniques et d’argent considérables, a déclaré Anderson. « Vous n’êtes pas en mesure de rivaliser face à face, alors vous vous donnez une longueur d’avance. »

Cependant, il arrive un moment où même les sociétés les plus secrètes doivent sortir de l’ombre. Blue Origin est resté sous le radar de sa fondation en 2000 à 2004, lorsque le fondateur d’Amazon, Jeff Bezos, a présenté les résultats des tests en vol à basse altitude. Le milliardaire a pu garder le travail de Blue Origin secret en partie parce qu’il occupait une position «luxueuse où il n’avait pas besoin de rechercher un financement externe», a déclaré Anderson.

Ce modèle a inspiré d’autres, dont Gabe Dominocielo, cofondateur d’Umbra Lab, société de Santa Barbara, en Californie, qui développe des microsatellites à radar à synthèse d’ouverture proposant des images à résolution inférieure au mètre.

Umbra a été en mesure de garder des informations de 2015 à 2017, en partie parce que ses fondateurs ont pu couvrir ses dépenses. Au cours de sa période furtive, les fondateurs d’Umbra ont évité l’attention des médias mais ont parlé librement avec des investisseurs et des clients curieux. En 2018, Umbra était un secret de polichinelle.

« Stealth fonctionne à un point parce que la communauté spatiale est petite et qu’il y a des commérages », a déclaré Dominocielo. «L’amélioration considérable des performances, la mobilisation de capitaux institutionnels, la commande de composants pour plusieurs satellites et l’embauche de dirigeants clés de l’aérospatiale traditionnelle soulèvent des sourcils».

L’entrepreneur dont la société reste en mode furtif prévoit d’éviter les feux de la rampe jusqu’à ce que la société occupe «une position bien établie et défendable» dans son segment du secteur.

Il n’est pas inhabituel que les entreprises en phase de démarrage cherchent à breveter une technologie et à collecter des fonds de démarrage afin de conserver des informations proches du gilet.

«Mais il faut que vos clients sachent ce que vous faites», a déclaré Tess Hatch, ancienne chargée de mission SpaceX et investisseur de Bessemer Venture Partners. « La furtivité à un stade ultérieur fait plus mal que d’aider. »

Les investisseurs devraient également se méfier des sociétés secrètes, a déclaré Anderson. Furtivement, une entreprise pourrait dissimuler des pratiques commerciales douteuses, a-t-il ajouté, évoquant Theranos, une startup du secteur de la santé située dans la Silicon Valley qui avait collecté plus de 700 millions de dollars avant de cesser ses activités et de régler les accusations de fraude à la SEC en 2018.

Anderson cite d’autres problèmes. Au début, il ne faut pas beaucoup d’efforts pour rester tranquille. «Alors que vous commencez à parler aux fournisseurs, l’effort de maîtriser la conversation et de faire respecter les accords de non-divulgation apparaît comme un scénario perdant», a-t-il déclaré. « Plus vous travaillez, plus vous passez de temps et d’énergie à contrôler le récit. »

Les entreprises furtives peuvent également passer beaucoup de temps à expliquer leurs plans. «Avec chaque nouveau client ou partenaire, nous partons de zéro», a déclaré l’entrepreneur. «Nous avons dû affiner notre capacité à expliquer rapidement notre entreprise et notre proposition de valeur, mais relever du début avec tous est certainement un défi.

En outre, le secret entre investisseurs peut décourager les « champions potentiels », car les investisseurs privés ne peuvent pas parler à leurs amis et leur dire: « Hé, vous voudrez peut-être également investir dans l’entreprise », a déclaré Anderson.

Au lieu de furtivité, Space Angels conseille les entreprises qu’il soutient pour favoriser des communications ouvertes et la transparence entre entrepreneurs, employés et investisseurs. « Nous avons constaté une corrélation étroite entre le niveau et la qualité des communications et le succès ou l’échec de la société », a déclaré Anderson. «Entourez-vous de personnes qui peuvent vous aider à prendre des décisions difficiles. Si vous n’êtes pas ouvert au sujet de votre modèle d’entreprise et de son fonctionnement, vous vous coupez aux genoux. « 


Les règles fédérales interdisent les contrats aux entreprises furtives

L’une des trois entreprises qualifiées pour le lancement du challenge de l’agence américaine de recherche avancée pour la défense reste en mode furtif.

DARPA a annoncé en avril que Vector Launch, VOX Space, filiale de Virgin Orbit, et une société furtive se qualifiaient pour le grand prix d’une valeur de 10 millions de dollars afin d’identifier des véhicules capables de lancer des satellites à partir de différents sites distants de plusieurs semaines.

La DARPA a remis un prix de 400 000 dollars à chacun des trois concurrents, mais une entreprise furtive ne peut pas gagner un contrat fédéral ou un financement d’une autre transaction. Les autres accords de transaction ne respectent pas les règles fédérales en matière de passation de marchés et sont réservés aux projets de recherche et aux prototypes.

« Le destinataire d’un contrat basé sur les FAR doit être enregistré sur Sam.gov et l’avis d’attribution est affiché sur fbo.gov », a déclaré un porte-parole de la DARPA à SpaceNews. « Les destinataires d’autres contrats de transaction doivent également être enregistrés dans Sam.gov, mais la publication de fbo.gov n’est pas obligatoire. »


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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