Les scientifiques font pression sur la NASA pour des missions supplémentaires de défense planétaire

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COLLEGE PARK, MD – Des scientifiques ont comparu devant l’administrateur de la NASA lors d’une conférence le 29 avril pour l’inciter à financer des missions supplémentaires à l’appui du travail de l’agence dans la découverte et la caractérisation d’objets proches de la Terre.

L’administrateur de la NASA, Jim Bridenstine, a déclaré lors d’une allocution d’ouverture à la conférence sur la défense planétaire que l’agence prenait des mesures pour identifier les objets susceptibles de présenter un risque d’impact sur la Terre, mais qu’il restait encore beaucoup à faire pour atteindre les objectifs fixés par le Congrès. il y a des années.

Une disposition de la loi d’autorisation de 2005 de la NASA enjoignait à l’agence de découvrir 90% des objets proches de la Terre d’un diamètre d’au moins 140 mètres – suffisamment pour causer des dégâts à l’échelle régionale en cas d’impact – dans un délai de 15 ans. Un an plus tard, les astronomes ont découvert plus de 8 500 objets de ce type, mais estiment qu’ils ne représentent qu’un tiers environ de la population totale.

«Nous n’avons plus qu’un tiers du chemin à parcourir et la loi qui a été adoptée stipule que la NASA doit pouvoir détecter, suivre et caractériser non seulement un tiers mais 90% d’entre eux», a-t-il déclaré. nous devons utiliser nos systèmes, utiliser nos capacités, pour obtenir finalement beaucoup plus de données, et nous devons le faire plus rapidement. « 

Il a souligné que l’un des objectifs de la stratégie et du plan d’action relatifs aux objets proches de la Terre publiés par le Bureau de la politique scientifique et technologique de la Maison Blanche l’an dernier était d’améliorer la détection de tels objets. «Nous y travaillons tous les jours», a-t-il déclaré, ajoutant qu’il s’agissait d’un domaine ouvert à la coopération internationale. «Nous voulons plus de partenaires internationaux capables de nous rejoindre dans cet effort. Nous voulons davantage de systèmes sur la face de la Terre capables de détecter et de suivre ces objets. « 

Cependant, des études antérieures ont conclu que, pour atteindre l’objectif de la législation de 2005, ainsi que pour détecter le nombre beaucoup plus grand d’objets proches de la Terre qui sont plus petits mais représentent toujours un danger – l’objet qui a explosé au-dessus de Tcheliabinsk (Russie) en février L’année 2013 ne faisait pas plus de 20 mètres de large – il faudra un observatoire spatial. La NASA a étudié pendant plusieurs années une telle mission, appelée Near Earth Object Camera ou NEOCam, et l’a classée parmi les finalistes du plus récent concours organisé pour les missions de science planétaire de classe Discovery.

La NASA n’a pas choisi NEOCam pour le développement dans cette compétition, mais a fourni un financement pour soutenir la poursuite des travaux sur un instrument infrarouge qu’elle utiliserait. « Nous voulons poursuivre les efforts afin d’être prêts lorsque le budget sera disponible pour obtenir cette capacité [infrarouge] spatiale », a déclaré Lindley Johnson, officier de défense planétaire de la NASA, lors d’une conférence tenue plus tard lors de la conférence.

Certains scientifiques plaident pour obtenir cette capacité le plus tôt possible. Le financement global de la défense planétaire par la NASA a augmenté ces dernières années pour atteindre 150 millions de dollars en 2019, et la NASA a demandé le même montant dans son projet de budget pour l’exercice 2020. Une grande partie de ces fonds est destinée au test DART (Double Asteroid Redirection Test), une mission dont le lancement est prévu en 2021 pour intercepter un astéroïde proche de la Terre en tant que test des techniques pouvant être utilisées pour détourner des objets qui constituent une menace pour la Terre.

DART a reçu 98 millions de dollars au cours de l’exercice 2019, l’année de son profil de financement. « Dans le programme de défense planétaire de la NASA, nous avons un coin qui commence à s’ouvrir après cette année », a déclaré Jason Kalirai, responsable de la zone de mission spatiale civile au laboratoire de physique appliquée de l’université Johns Hopkins, qui développe DART.

Les défenseurs de la mission estiment que ce coin constitue une ouverture pour NEOCam, et ils pensent qu’il pourrait être achevé à temps pour tirer parti d’un lancement commun avec une autre mission de la NASA, la Interstellar Mapping and Acceleration Probe, à coûts réduits, en 2024. Cependant, le délai imparti nécessiterait de commencer les travaux de la mission dès que possible.

Interrogé à ce sujet lors de la conférence, Bridenstine a déclaré qu’il était intéressé mais qu’il ne s’était pas engagé à fixer une date de lancement spécifique. « NEOCam est à l’ordre du jour », a-t-il déclaré, notant que la NASA dispose actuellement d’une capacité spatiale limitée dans le cadre de la mission NEOWISE, un observatoire de l’astrophysique infrarouge réutilisé. Bridenstine a déclaré qu’il parlerait à Thomas Zurbuchen, administrateur associé pour la science, et à Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de l’agence, « sur la manière ultime d’obtenir un financement et une mise en oeuvre sur le terrain ».

D’autres participants à la réunion ont demandé une mission sur Apophis, l’astéroïde proche de la Terre, qui passera plus près de la Terre en avril 2029 que les satellites en orbite géostationnaire. Ce survol, ont-ils soutenu, offrait une «occasion unique» d’étudier un astéroïde qui pourrait être réalisé en dehors des programmes de sciences planétaires existants.

Bridenstine a eu une brève réponse à cette proposition lorsqu’elle a été abordée lors d’une séance de questions-réponses. «Génial», dit-il.

Dans une brève interview après son discours, Bridenstine a déclaré qu’il soutenait de manière générale l’idée de disposer d’une ligne budgétaire consacrée aux missions de défense planétaire, plutôt que de les faire concurrencer pour obtenir un financement dans le budget existant de la NASA consacré aux sciences planétaires. «Ce n’est pas une mauvaise idée», a-t-il déclaré, soulignant qu’il devrait d’abord discuter de ce concept avec le Bureau de la gestion et du budget de la Maison-Blanche.

Mise à jour de l’exploration

Lors de la conférence, Bridenstine a consacré l’essentiel de son discours à la défense planétaire, mais il a évoqué les plans d’exploration de l’agence, notamment l’objectif d’atterrir des hommes sur la lune d’ici 2024, établi il y a un peu plus d’un mois dans un discours du vice-président Mike Pence.

Selon Bridenstine, cet objectif nécessitera l’utilisation du système de lancement spatial en dépit de retards dans son développement. « La NASA est très engagée dans cet effort », a-t-il déclaré. « Le seul moyen d’y parvenir est d’utiliser cette fusée, la plus grande qui ait jamais été développée, le système de lancement spatial et l’exploration Upper Stage. » Cependant, le SLS, dans ses versions initiales, notamment celle avec l’exploration supérieure Stage, n’atteindra pas les performances de la charge utile de la Saturn 5, vieille de cinquante ans.

Bridenstine a ajouté que le SLS pourrait également soutenir les missions de science spatiale et même la défense planétaire. « Cette fusée est un catalyseur pour ce que vous essayez de réaliser dans cette salle, à savoir la protection de la planète Terre », a-t-il déclaré.

Pour atteindre l’objectif de 2024 annoncé par Pence le mois dernier, un financement supplémentaire est nécessaire. Bridenstine avait précédemment indiqué qu’il travaillerait avec la Maison Blanche à l’élaboration d’une demande de budget révisée pour l’exercice 2020, avec les fonds supplémentaires nécessaires. Interrogé au cours de l’entretien, si cette demande avait été soumise au Congrès, il a répondu «Pas encore».

Il est actuellement prévu que Bridenstine témoigne le 1er mai devant le sous-comité du commerce, de la justice et des sciences du Comité sénatorial des crédits sur la demande de budget de l’agence pour 2020.


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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