Blue Origin dévoile l’atterrisseur lunaire

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WASHINGTON – Blue Origin a révélé de nouveaux détails sur un concept d’atterrisseur lunaire qui, selon le fondateur de la société, peut soutenir le retour de l’homme sur la Lune d’ici 2024.

Le 9 mai, le fondateur de la société, Jeff Bezos, a dévoilé un modèle grandeur nature de l’atterrisseur Blue Moon que la société avait mis au point, ainsi qu’un moteur baptisé BE-7 qui propulsera le vaisseau spatial. Ce dévoilement, accompagné de la levée de rideau théâtrale révélant l’atterrisseur, a eu lieu environ une demi-heure en un événement d’une heure sur les projets et la vision de la société.

L’engin spatial est capable d’atterrir 3,6 tonnes de cargaison sur la surface lunaire, avec une version «stretch tank» capable d’atterrir 6,5 tonnes à la surface. L’atterrisseur a un pont sur le dessus pour héberger des charges utiles et un davier, ou grue, pour les abaisser à la surface lunaire.

L’atterrisseur utilise de l’hydrogène liquide et de l’oxygène liquide, plutôt que des hypergoliques stockables. «C’est une très haute performance», a-t-il déclaré à propos du choix des agents propulseurs. « En fin de compte, nous pourrons obtenir de l’hydrogène à partir de cette eau sur la lune et pouvoir ravitailler ces véhicules à la surface de la lune. »

BE-7

L’hydrogène liquide en particulier sera utilisé pour d’autres aspects du véhicule. Faire bouillir l’hydrogène liquide peut être utilisé pour garder les réservoirs d’oxygène liquide au froid, a-t-il déclaré. Il sera également utilisé pour les piles à combustible qui produiront de l’électricité pour l’atterrisseur au lieu des cellules solaires. «Nous avons choisi les piles à combustible à hydrogène pour ce véhicule plutôt que les cellules solaires parce que nous voulons pouvoir survivre à la nuit lunaire», a-t-il déclaré, qui dure deux semaines.

Ces propulseurs seront utilisés par un nouveau moteur, appelé BE-7, sur l’atterrisseur. Le moteur sera capable de produire 10 000 livres de force de poussée et sera profondément étranglé. «Nous allons le faire chauffer pour la première fois cet été», a déclaré Bezos. « La seule raison pour laquelle nous pouvons faire cela, c’est que nous y travaillons depuis trois ans. »

Bezos a souligné le travail que la société a mis au cours des trois dernières années dans l’atterrisseur Blue Moon, dont la société a commencé à parler en 2017, mais avec peu de détails sur sa conception avant cet événement.

Une source de l’entreprise, parlant en arrière-plan, a déclaré plus tard que l’atterrisseur avait traversé plusieurs cycles de conception pour aboutir au concept actuel. Ces travaux ont notamment consisté à préciser les exigences et la conception du véhicule, bien que l’atterrisseur n’ait pas encore atteint le niveau de maturité requis pour l’examen de la conception.

Ce travail a été facilité par la NASA, qui a décerné deux récompenses à Blue Origin en août 2018 dans le cadre de son programme Tipping Point afin de faire mûrir les technologies d’exploration clés. L’une de ces récompenses concerne la gestion des fluides cryogéniques nécessaires au système de propulsion de l’atterrisseur et l’autre consiste à tester des technologies d’atterrissage telles que les lidars et les capteurs altimétriques. Dans les deux cas, la société envisage de tester ces technologies sur son véhicule suborbital New Shepard.

Bezos n’a pas fourni d’autres détails sur le développement de Blue Moon, notamment sur la proximité du premier vol ou les coûts de développement du véhicule. Bezos n’a pas posé de questions aux médias ni aux autres invités présents, y compris des officiels de la NASA, d’anciens astronautes et des scientifiques.

Cependant, Bezos a approuvé la nouvelle politique annoncée par le vice-président Mike Pence en mars pour débarquer les humains sur la Lune en 2024, et a laissé entendre que seul Blue Origin pouvait respecter cette échéance en termes de développement d’un atterrisseur lunaire.

« J’aime cela. C’est la bonne chose à faire », a-t-il déclaré à propos du but. «Nous pouvons aider à respecter ce calendrier, mais uniquement parce que nous avons commencé il y a trois ans. »

L’annonce de Blue Origin intervient alors que la NASA se tourne vers l’industrie pour trouver des concepts permettant aux atterrisseurs lunaires d’atteindre cet objectif. Cela comprend l’intention de publier une annonce de grande envergure pour les conceptions intégrées d’atterrisseurs lunaires. La société a effectivement proposé d’annoncer plus tôt les études sur les étapes de descente et les véhicules de transfert alors que la NASA envisageait encore un atterrissage humain en 2028. Le délai avait été fixé au 25 mars, un jour avant le discours de Pence.

Dans le discours, Bezos a montré une version de l’atterrisseur Blue Moon avec les réservoirs étirés et une scène d’ascension au-dessus. La société a prévu une étape d’ascension qu’elle pourrait proposer dans la prochaine annonce de la NASA, une fois que la NASA en aura publié la version finale.

Atterrisseur Blue Origin avec astronautes
Illustration d’une version en équipage de l’atterrisseur Blue Moon, utilisant des chars étirés et surmontée d’une scène d’ascension. Crédit: Blue Origin

L’approche de développement de la société prévoit d’avoir une version initiale de l’atterrisseur prête pour une mission sur la Lune en 2023, qui pourrait pré-positionner une cargaison pour des missions humaines ultérieures en plus de démontrer les capacités de l’atterrisseur. L’atterrisseur complet, comportant des étapes de descente et d’ascension, serait testé en 2024 avec des astronautes à son bord, suivi d’un atterrissage en équipage utilisant le système d’ici la fin de 2024.

Une grande partie du discours a porté sur la vision à long terme de Bezos de millions de personnes vivant et travaillant dans l’espace, exploitant les ressources nécessaires pour l’avenir de l’humanité. Il a également brièvement évoqué le développement du véhicule suborbital de New Shepard et du véhicule orbital de New Glenn, tout en rappelant les échéances actuelles qui appellent à lancer les gens sur New Shepard cette année et à procéder au premier lancement orbital de New Glenn en 2021.

Cette vision comprend la création de ce que Bezos a appelé «l’infrastructure» nécessaire aux futurs entrepreneurs du secteur spatial pour réaliser cette vision de manière rentable. «C’est le travail de cette génération de construire cette route vers l’espace afin que les générations futures puissent libérer leur créativité», a-t-il déclaré. « Les grandes choses commencent petites. »


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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