La demande commerciale, et non gouvernementale, déterminera la taille du marché des lanceurs de petite taille

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WASHINGTON – Les start-ups du marché en plein essor des petits lanceurs reconnaissent que seul un petit nombre de véhicules survivra à un bouleversement probable, davantage motivé par la demande commerciale que par celle du gouvernement.

Une table ronde à la conférence Satellite 2019 qui s’est tenue ici, le 8 mai, a rassemblé trois startups qui espèrent pouvoir lancer les premiers lancements de leurs petits lanceurs au cours de la prochaine année. les prochaines années.

Stephen Eisele, vice-président du développement commercial de Virgin Orbit, a déclaré que la société en était à la phase « finale, finale, finale » du développement de sa fusée LauncherOne. « Nous avons encore une chose à fermer » avec la fusée, ainsi que quelques vols de transport captif de l’avion porteur Boeing 747 modifié, a-t-il déclaré, mais n’a pas donné de date estimée pour leur premier lancement orbital.

Robert Cleave, directeur des recettes de Vector, a déclaré que la société planifiait un test de lancement de sa fusée Vector-R cet été, avec une «étape cruciale» dans les tests du véhicule prévus dans les prochains jours. Ce véhicule pourra placer jusqu’à 35 kilogrammes sur une orbite hélicoïdale, le plus grand vecteur-H, également en cours de développement, pouvant transporter environ 200 kilogrammes sur la même orbite.

Les Kovacs, vice-président du développement des affaires chez Firefly Aerospace, a déclaré que sa société espérait prendre possession de son site de lancement à la base aérienne Vandenberg en Californie, autrefois utilisée par le Delta 2, en juin ou juillet. La société a annoncé son intention de lancer pour la première fois son lanceur Alpha en décembre, mais Kovacs a reconnu qu’il s’agissait d’un programme entièrement tourné vers le succès. «Nous allons donc probablement nous engager dans 2020.»

Ces véhicules rejoindront Electron de Rocket Lab, qui a démarré ses opérations commerciales régulières l’an dernier, et des dizaines de véhicules – plus d’une centaine, selon certaines estimations – en cours de développement. Malgré l’intérêt croissant que suscitent les petits satellites, les concepteurs de véhicules ont reconnu qu’il n’y avait qu’une demande pour quelques petits lanceurs différents.

« Parmi les 100 entreprises et plus, mon évaluation est que vous aurez probablement cinq, six, peut-être sept personnes pour survivre », a déclaré Kovacs. L’intérêt manifesté par l’armée américaine pour les petits lanceurs ne devrait probablement soutenir que deux véhicules, afin de fournir le même type d’accès garanti à l’espace qu’il souhaite pour les plus gros satellites.

L’intérêt commercial, a-t-il déclaré, constituera un facteur de demande beaucoup plus important. «Auparavant, dans le secteur des lanceurs, le locataire clé était toujours le gouvernement américain, et ce ne sera pas le cas ici», a-t-il déclaré. « Cela va basculer, et ce sera la demande commerciale qui stimulera les petits lanceurs au cours des prochaines années. »

« Nous suivons un grand nombre de fournisseurs de véhicules de lancement », a déclaré Cleave. Il n’a pas donné d’estimation précise sur le nombre de personnes qu’il pensait pouvoir survivre, mais a convenu que cela serait dicté par la demande commerciale, et non par le gouvernement. «L’analyse de rentabilité commerciale est dictée par l’économie, la disponibilité et la fiabilité, de sorte que quiconque peut fournir ces solutions survivra.»

«Je pense qu’aujourd’hui, le marché peut probablement supporter trois systèmes», a déclaré Marino Fragnito, vice-président de la division Vega d’Arianespace, chargé de la commercialisation du Vega et des futurs petits lanceurs Vega-C. Il a ajouté que l’introduction de mégapostels satellites pourrait prendre en charge trois systèmes supplémentaires.

Fred Wilson, responsable du développement des systèmes spatiaux chez Aerojet Rocketdyne, était plus sceptique quant au rôle que les constellations joueraient pour stimuler la demande de petits lanceurs. Il a noté que la société avait constaté une augmentation de la demande de systèmes de propulsion électrique proposés par de petits satellites, mais s’attend à ce que nombre de ces satellites soient lancés soit comme charges secondaires sur des roquettes plus grandes, soit déployés, par dizaines, à la fois gros véhicules. « Nous ne sommes pas aussi optimistes quant aux mégacostellations qui se traduisent par des transactions commerciales légères », a-t-il déclaré.

L’un des défis posés par l’estimation de la taille du marché des petits lanceurs est la diversité des véhicules inclus, du Vector-R au Vega, qui peuvent placer 1 500 kilogrammes sur une orbite hélicoïdale. Cleave a suggéré que plusieurs niches, avec différentes tailles de charge utile, pourraient émerger. «Je pouvais constater une certaine complémentarité entre nos offres de services, ce qui pourrait potentiellement soutenir davantage», a-t-il déclaré.

La capacité de charge utile, cependant, ne sera pas le seul facteur déterminant du marché. «Si vous ne faites que regarder la taille, ce n’est pas suffisant», a déclaré Curt Blake, président de Spaceflight, une société qui fournit des services de lancement en covoiturage pour les charges utiles d’un certain nombre de lanceurs. «Vous devez examiner le prix au kilogramme, ainsi que la fiabilité des horaires. Ce sont deux concepts qui, à mon avis, sont plus importants. « 

Le panel, composé de représentants des États-Unis et d’Europe, a peu parlé des petits lanceurs en cours de développement ailleurs, notamment en Chine, qui pourraient jouer un rôle clé sur le marché. Blake, cependant, a mentionné le petit véhicule lanceur de satellite indien (SSLV), conçu pour placer 300 kilogrammes sur une orbite hélicoïdale avec un premier lancement plus tard cette année.

«Les prix seront très attractifs», a-t-il déclaré à propos du SSLV. « Il est très capable. »


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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