Boeing va introduire une antenne satellite à plat pour offrir le haut débit aux avions militaires

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WASHINGTON – Boeing Phantom Works, le bras de la technologie de pointe de la société, présente une nouvelle antenne satellite à plat qui permettrait aux avions militaires d’accéder au haut débit à large bande.

L’antenne discrète à commande électronique et un terminal multicanaux seront en production l’année prochaine. Le client du lancement sera le futur ravitailleur sans pilote de la Marine, le MQ-25, que Boeing a développé pour un contrat de 805 millions de dollars.

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Le marché initial de l’antenne et du terminal à réseaux phasés sera constitué d’exploitants de jets Boeing militarisés tels que l’avion de surveillance P-8 de la Navy et du ravitailleur en vol KC-46 de l’Air Force, Thomas Gathmann, directeur des solutions de mission d’intégration à Boeing Phantom Works, a déclaré SpaceNews  le 7 mai à la conférence Satellite 2019.

Par rapport aux centres de commandement aéroportés tels que Air Force One du président, la plupart des avions militaires ont une connectivité limitée. La majorité des avions militaires ont des terminaux à bande étroite qui reçoivent des kilobits de données. Une antenne réseau à commande de phase leur donnerait accès aux satellites gouvernementaux et commerciaux en bande Ka qui fournissent de 10 à 100 mégabits de débit de données, a déclaré Gathmann.

Le terminal conçu par Boeing peut être configuré avec jusqu’à cinq modems et trois services simultanément afin que les utilisateurs puissent accéder à la constellation mondiale large bande de l’armée ou aux fournisseurs de communications par satellite à bande Ka. Les générations précédentes d’antennes réseau à commande de phase de Boeing ne prenaient en charge que la bande Ku. «Nous avons vu le marché évoluer vers la bande Ka», a déclaré Gathmann. Il y avait une courbe d’apprentissage dans la transition vers Ka, a-t-il déclaré. «Nous visons vraiment une augmentation des performances à un coût comparable à celui des antennes paraboliques à commande mécanique équipées de radômes.»

Le coût a été un obstacle à l’adoption des antennes à commande électronique. Bien que le prix du marché militaire soit plus élevé que celui du marché, Boeing avait besoin de rendre son dernier produit plus compétitif. En 2014, la société s’est associée à Panasonic pour concevoir une antenne réseau multiéléments à commande électronique, d’un coût de 1 million de dollars chacune, trop chère pour faire concurrence aux antennes à commande mécanique.

Gathmann a déclaré qu’il ne pouvait pas donner de prix spécifiques, mais a suggéré que la nouvelle antenne se situerait dans une fourchette de prix proche de 500 000 dollars. En comparaison, le Saint Graal des compagnies aériennes commerciales est de 100 000 dollars par antenne. « La technologie n’est pas tout à fait là, mais nous nous rapprochons », a-t-il déclaré.

Jeff Bennett, responsable des ventes et du marketing mondiaux de Boeing Phantom Works, a déclaré que le nouveau matériel avait été conçu pour résoudre de multiples problèmes soulevés par les clients. L’un est la facilité d’installation. L’antenne mesure moins de 8 centimètres et n’affectera pas les performances de l’avion, a déclaré Bennett. Une autre demande des clients est d’avoir accès à de multiples services – bande Ka gouvernementale et commerciale, ainsi qu’aux futures constellations large bande en orbite terrestre basse qui commencent à se construire.

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Les exploitants d’aéronefs volant sur de longues distances veulent pouvoir passer sans encombre d’une liaison satellite à une autre, a déclaré Bennett. Avec les nouveaux services LEO à venir, «la seule façon de suivre ces satellites est de disposer de baies à commande électronique».

Gathmann a déclaré que la flotte militaire avait été lente à adopter des systèmes satcom modernes. Le coût est une raison mais aussi la crainte de devoir emmener les avions nécessaires sur le terrain aux dépôts de maintenance pour faire installer du nouveau matériel. Boeing devra convaincre les acheteurs que l’installation de l’équipement ne perturbera pas les opérations. «Généralement, avec les clients, nous sommes en mode éducation», a-t-il déclaré.

Le ravitailleur sans pilote sans pilote basé sur un porte-avions MQ-25 a été choisi comme client de lancement en raison de ses exigences strictes en matière de stockage et de diffusion de données. La Marine envisage également de l’utiliser comme collecteur de renseignements. « Ils ont besoin d’un gros tuyau à bord », a déclaré Gathmann.

Un autre client potentiel est le V-22 Osprey, du Corps des Marines, un hélicoptère hybride et un avion à ailes fixes qui est devenu un cheval de bataille lors d’opérations militaires dans le monde entier.

« Les clients l’ont décrit comme l’avion le plus déficient en communications de la flotte du DoD aujourd’hui », a déclaré Gathmann. «Ils ont une mince ligne de communication.» Les pilotes ont des communications adéquates, mais les Marines qui participent à une opération n’ont souvent pas accès à la diffusion en direct afin de pouvoir obtenir des renseignements à la minute près. «Les gars à l’arrière n’ont pas une conscience de la situation mise à jour», a déclaré Gathmann. Le corps des marines et les forces d’opérations spéciales, qui pilotent également le V-22, sont des clients cibles, a-t-il déclaré.

La nouvelle antenne devrait être en production d’ici le deuxième trimestre de 2020.


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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